В течение многих десятилетий, писатели-фантасты придумывали космические колонии — будь то на Луне или других планетах Солнечной системы, или даже в далеких галактиках, и десятилетия это оставалось научной фантастикой.

Интерес к освоению космоса был очень низок в начале 2000-х годов, и Илон Маск выделил 30 миллионов долларов на ракеты для Марса, с единственной целью подогреть общественный интерес.

Теперь, кажется, интерес к освоению космического пространства высок, как никогда. Mars One, проект из Нидерландов, уже начал отбор первых поселенцев для будущей марсианской колонии.

В 2010 году Конгресс США, наконец, установил отправку человека к Марсу в качестве одной из целей НАСА, что даёт проекту существенную финансовую поддержку. НАСА уже начало создание огромных ракет, которые позволили бы бы привезти людей на красную планету. Но попасть туда это только полдела: для существования марсианской колонии, планета должна стать подходящей для людей.

DARPA, исследовательское подразделение министерства обороны США, объявило о важном открытии для миссии на Марс: оно приблизилось к созданию искусственного организма, который может терраформировать поверхность Марса, выпуская определенные газы в атмосферу, и приближая тем самым марсианский климат к земному.

Атмосфера Марса почти полностью состоит из углекислого газа, и по сравнению с Землёй, имеет недостаток азота и кислорода. Важнейшим шагом в терраформировании является доставка бактерий и фотосинтезирующих организмов для регуляции состава атмосферы.

На Марсе очень холодный для живых организмов климат — средняя температура поверхности составляет -63 °С, что является проблемой для существующих видов бактерий и водорослей, живущих в земных условиях со средней температурой 14 °С.

Для того, чтобы организмы были достаточно приспособленными для марсианского климата, их ДНК должна быть изменена. DARPA не раскрыла всю информацию о своих методах биоинженерии, но более ранняя деятельность могла бы пролить на это свет.

Супербактерии

Для участия в международном конкурсе по генно-инженерным машинам 2012, команда из Университета Брауна сделала генетические модули, которые они называют «адские клетки», эти модули могут быть приращены к бактериям, чтобы позволить им выжить в экстремальных погодных условиях, будь то тепло или холод.

Модули, которые являются выделенным биологическим материалом других видов, получены из различных источников, таких как сибирские жуки или антифризные белки.

Бен Гелич, капитан команды, приветствовал новость о биоинженерной деятельности DARPA.

«DARPA имеет столько возможностей, включая финансирование, оборудование, а также блестящих ученых, которые могут достаточно быстро реализовать эту технологию», —  написал Гелич в интернет переписке, — «я определенно думаю, что искусственные микроорганизмы будут играть существенную роль в освоении и колонизации космоса.»

DARPA хочет создать библиотеку генетических модулей, которые могут использоваться для придания бактериям необходимых свойств, будь то способность терраформировать Марс, Венеру, или любую другую планету.

«Мы можем представить инструментарий различных генетических технологий, которые могут быть по-разному сведены между собой для получения жизни в любой среде», — сказал Бен Гелич, — «Например, «марсианские» бактерии могут получить модули устойчивости к таким условиям, как низкие температуры, сухой климат и ионизирующее излучение».

Искусственные бактерии могут иметь широкий спектр применения и помимо терраформирования. Гелич сказал, что бактерии могут быть использованы для получения топлива, строительных материалов, или лекарств.

Главное преимущество таких технологий состоит в снижении затрат.  Необходимо огромное количество топлива, чтобы отправить очень немного груза на Марс, Mars One оценивают, что отправка всего четверых людей будет стоить 6 миллиардов долларов, поэтому, чем больше ресурсов можно будет выращивать на колонии, тем лучше.

Тем не менее, даже для оптимистов, задача превращения Марса во вторую Землю займёт обширный, можно даже сказать бесконечный промежуток времени. По оценкам марсианского общества, как минимум тысячелетие необходимо для широкомасштабного распространения жизни на Марсе, а Крис МакКей, учёный из исследовательского центра имени Эймса, говорит, что и 100000 лет может пройти, прежде чем условия Земли смогут повториться на Марсе.

Джонатан Жоу