На земную орбиту отправился космический аппарат «Экзомарс» с разгонным блоком «Бриз-М» — совместный проект ЕКА и Роскосмоса, цель которого — исследование атмосферы Красной планеты.

14 марта в 12 часов 31 минуту по московскому времени с космодрома Байконур была успешно запущена ракета-носитель «Протон-М» с космическим аппаратом российско-европейской миссии ExoMars 2016.

В 23 13 по московскому времени 14 марта.  разгонный блок Бриз-М должен запустить аппарат на траекторию к Марсу.

«Экзомарс» — это совместный проект госкорпорации «Роскосмос» и Европейского космического агентства (ЕКА) по изучению Марса. Официальный договор о сотрудничестве был подписан 14 марта 2013 года в Париже главой «Роскосмоса» Владимиром Поповкиным и главой ЕКА Жан-Жаком Орденом. До этого момента проект «Экзомарс» предполагал участие НАСА, но американцы по финансовым соображениям отказались, и их место заняла Россия.

Перелет от Земли до Марса займет семь месяцев. Все это время орбитальный и посадочный аппараты будут находиться вместе, а затем модуль «Скиапарелли» отделится от орбитального аппарата, чтобы начать собственный полет, за три дня до входа в атмосферу Марса. Это произойдет 16 октября. С этого момента и до посадки он будет передавать данные через спутник, а во время работы на поверхности — через ретранслятор на марсианском спутнике NASA. Предложенное место посадки модуля — Плато Меридиана, участок поверхности Марса неподалеку от экватора планеты, идеально подходящий для безопасной посадки.

После отделения модуля «Скиапарелли» орбитальный аппарат выйдет на эллиптическую орбиту. Он пролетит через верхние слои атмосферы Марса, а затем выровняет орбиту до круговой с высотой около 400 км.

Основной целью миссии станет поиск в атмосфере Марса следов метана и других газов, которые могут быть признаками биологических и геологических процессов. Дополнительная задача — отработка технологий, необходимых для осуществления второго этапа миссии, который, предположительно, состоится в 2018 году.

Орбитальный аппарат позволит ответить на вопрос о происхождении метана в атмосфере Марса. Детекторы, установленные на нём, способны с высоты 400 км определять содержание в атмосфере Марса метана, паров воды, диоксида азота, ацетилена и других газов с точностью на три порядка выше, чем в предыдущих исследованиях. Если метан будет обнаружен в присутствии пропана или этана, то это станет сильным аргументом в пользу биологических процессов. Если же метан будет обнаружен в присутствии таких газов, как диоксид серы, то это будет указывать на то, что метан является побочным продуктом геологических процессов. Кроме этого, ученые рассчитывают, что им удастся обнаружить места на поверхности планеты, являющиеся источником газа, чтобы в дальнейшем к ним можно было отправить дополнительные исследовательские станции.

Дополнительная задача искусственного спутника — обеспечение связи миссий с Землей. Космический аппарат будет служить ретранслятором для аппарата «Скиапарелли» в ходе посадки, передавая критически важную информацию в реальном времени, а затем для тяжелого марсохода миссии «Экзомарс-2018».

Второй этап миссии намечен на 2018 год: в ходе него на Марс будет отправлен космический аппарат «Экзомарс-2018». Он будет состоять их трех блоков: перелетный модуль, адаптер с системой отделения и спускаемый аппарат, который разрабатывает НПО имени Лавочкина.

Аппаратуру, бортовой компьютер, радиосистему и программное обеспечение для него предоставит ЕКА. Перелетный модуль будет отвечать за коррекцию курса, снабжение космического аппарата энергией и за поддержание теплового режима. Спускаемый аппарат будет отвечать за высадку на Марс самоходного робота — тяжелого марсохода, оснащенного буровой установкой. Эта установка позволит исследовать марсианский грунт на глубине до 2 м, что, возможно, даст ответ на вопрос о том, существовала ли жизнь на Марсе в прошлом.